El decaimiento radioactivo podría sostener vida extraterrestre

En los cuerpos helados alrededor de nuestro sistema solar la radiación emitida por los núcleos rocosos podría romper las moléculas de agua y sostener microbios que se alimentaran de hidrógeno. Para afrontar esta posibilidad cósmica un equipo de la Universidad de San Antonio de Texas (UTSA) y uno del Instituto de Investigación del Suroeste (SwRI)elaron un proceso natural de rotura de agua llamado radiolisis. Entonces aplicaron el modelo a diferentes mundos helados en los que se conocía o sospechaba la existencia de océanos internos, incluida la luna de Saturno Encelado , Europa de Júpiter, Plutón y su luna Caronte, así como el planeta enano Ceres.

“Los procesos físicos y químicos que realizan hidrólisis liberan hidrógeno molecular (H2) que es una molécula de interés astrobiológico” dijo Alexis Bouquet, autor principal del estudio publicado en la edición de Mayo de Astrophysical Journal Letters. Los isótopos radioactivos de elementos como el uranio, potasio y torio, se encuentran en las rocas de una clase de metroritos conocidos como condritas. Los núcleos de los mundos estudiados por Bouquet y sus colegas se cree que contienen composiciones como las condritas. El agua oceánica que empapa las rocas porosas podría exponerse a la ionización por radiación y dar lugar a hidrolisis, produciendo hidrógeno molecular y reactivar compuestos de oxígeno.

Bouquet , estudiante en el doctorado conjunto del Departamento de física y astronomía de la UTSA y la División de ciencia espacial del SwRI, explicó que se han encontrado comunidades de microbios sostenidas por H2 en entornos extremos de la Tierra. Entre ellas muestras de agua tomadas en minas de oro a 3km de profundidad en Sudáfrica y fumarolas oceánicas. Esto aumenta el interés de posibles microbios análogos en mundos oceánicos como Encelado o Europa.

“Sabemos que esos elementos radioactivos existen en los mundos helados, pero es nuestra primera mirada por el sistema solar considerando la hidrolisis. EL resultado sugiere que hay muchos objetivos potenciales de exploración ahí fuera, y eso es emocionante” dice la coautora Dr. Danielle Wyrick científico principal de la División de ciencia espacial del SwRI.

Proceso de radiolosis
Los equipos de UTSA y SwRI han modelado el proceso natural de radiolosis. Crédito : SwRI

Una fuente frecuentemente sugerida de hidrógeno molecular en mundos helados es la serpentinización. Esta reaccción química entre el agua y las rocas sucede, por ejemplo, en las fuentes hidrotermales del fondo oceánico.

La clave encontrada en el estudio reside en que la radiolisis representa una fuente potencialmente importante de hidrógeno molecular. Mientras la actividad hidrotermal puede producir cantidades considerables de hidrógeno, en las rocas porosas que se encuentran a menudo en los fondos marinos, la radiolisis puede producir cantidades elevadas también.

La radiolisis podría también contribuir a la habitabilidad de mundos oceánicos de otra manera. Además del hidrógenos molecular produce compuestos de oxígeno que pueden reaccionar con algunos minerales del núcleo para crear sulfatos, una fuente de alimentos de algunos microorganismos.

“La radiolisis en el exterior del núcleo oceánico podría ser fundamental para sostener la vida. Porque la mezcla de agua y rocas está por todas partes en el sistema solar exterior, y esto aumenta la probabilidad de lugares habitables ahí fuera”. Dijo Bouquet.

Original en inglés : http://www.astrobio.net/also-in-news/study-shows-radioactive-decay-support-extraterrestrial-life/

 

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