Descubrir un planeta con 10 años de órbita en pocos meses

Concepción artística del telescopio espacial Kepler
Concepción artística del telescopio espacial Kepler
Crédito: NASA

Para descubrir y confirmar la presencia de un planeta alrededor de otras estrellas diferentes al Sol, los astrónomos esperan hasta que ha completado 3 órbitas. De todas formas, esta técnica muy efectiva tiene sus problemas ya que no puede confirmar la presencia de planetas de periodos relativamente largos (idealmente es adecuada para periodos de pocos días a pocos meses).

Para superar ese obstáculo, un equipo de astrónomos bajo la dirección de la Universidad de Ginebra (UNIGE) ha desarrollado un método que hace posible asegurar la presencia de un planeta en pocos meses, incluso si le lleva 10 años circular a su estrella: Este método es descrito por primera vez en la revista Astronomy & Astrophysics.

El método de los tránsitos consiste en detectar la disminución de luminosidad en la estrella conforme la cruza el planeta, y es un método muy efectivo de buscar exoplanetas. Hace posible estimar el adio del planeta, la inclinación de la órbita y puede realizarse sobre un gran número de estrellas al mismo tiempo.

Pero tiene una importante limitación : Como es necesario esperar a que el planeta pase al menos 3 veces por delante de la estrella para confirmar la existencia del planeta, sólo es adecuado para detectar planetas con un periodo orbital bastante corto (normalmente de pocos días a pocos meses. De hecho necesitaríamos más de 30 años para detectar un planeta como Júpiter que necesita 11 años para dar la vuelta completa.

Para superar este obstáculo, un equipo de astrónomos dirigiedo por la investigadora Helen Giles, del Departamento de Astronomía de la Facultad de Ciencis de UNIGE, y miembro de NCCR Planets, ha desarrollado un método original. Ananlizando datos del telescopio espacial K2, una estrella mostró una importante reducción de luminosidad de larga duración, la firma de un posible tránsito. En otras palabras, el paso de un planeta por delante de su estrella. “Tuvimos que analizar cientos de curvas de luz” explica la astrónoma, para encontrar uno con un tránsito inequívoco.

Helen Giles consultó datos recientes de la misión Gaia para determinar el diámetro de la estrella nombrada EPIC248847494 y su distancia, a 1500 años liz del planeta Tierra. Con esos datos y el hecho de que el tránsito duró 53 horas, encontró que el planeta está situado a 4.5 veces la distancia de la Tierra al Sol y que en consecuencia necesita unos 10 años para realizar una órbita.

La pregunta clave que faltaba es si era un planeta o una estrella. El telescopio Euler de la UNIGE en Chile daría la respuesta. Midiendo la velocidad radial de la estrella, lo que hace posible deducir la masa del planeta, pudo demostrar que la masa del objeto era 13 veces que la de Júpiter, muy por dbajo de la masa mínima de una estrella (al menos 80 veces la masa de Júpiter).

“Esta técnica se podría usar para buscar planetas habitables como la Tierra alrededor de estrellas como el Sol”, enfatiza Helen Giles, “ya hemos encontrado Tierras alrededor de enanas rojas cuya radiación estelar tendría consecuencias en la vida que no conocemos exactamente”.

Con su método ya no necesitaríamos muchos años para saber si se la detetcción de un sólo tránsito se debe a la presencia de un planeta. “En el futuro incluso podríamos ver si el planeta tiene una o varias lunas como nuestro Júpiter” , concluye.

Enlace original : Finding a planet with a 10 years orbit in a few months

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