El polvo de cometa posee indicios de materia orgánica

El polvo de cometa posee indicios de material orgánica
Por Irene Mona Klotz, Discovery News

24 Feb 2006— Motas de polvo de cometa transportadas a la Tierra por una sonda científica de la NASA muestran indicios alentadores de compuestos orgánicos, reforzando las sospechas de que los cometas aportaron a la Tierra algunos ingredientes claves para el desarrollo de la vida.

Los análisis de las muestras traídas el mes pasado por la cápsula Stardust se encuentran en una etapa muy temprana, pero el científico jefe Donald Brownlee comentó esta semana que se encuentra muy animado por lo que los investigadores han encontrado hasta ahora.

“Estamos observando una variedad de cosas de las que sabemos con absoluta certeza que provienen de un cometa”, comentó Brownlee, astrónomo de la Universidad de Washington, en el encuentro anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia (AAAS).

Aunque los análisis no han hecho más que empezar, las muestras ya han revelado hierro, sulfuro, materiales cristalizados y trazas de olivina.

Las muestras son del cometa Wild-2, que pasó volando a solo 149 millas (240 kilómetros) de la sonda Stardust el pasado 2 de enero del año 2004.

Durante el encuentro, la sonda extendió una bandeja de recolección revestida de 132 placas de un gel ultraligero, resistente al calor, que atrapó partículas individuales del torrente que emergía del cuerpo del cometa.

A medida que perforaban el gel, las partículas crearon estelas con forma de zanahoria, muchas de las cuales eran visibles a simple vista cuando los científicos abrieron el contenedor, tras su regreso a la Tierra, dos años más tarde.

“Cuando tienes las muestras en la mano, este es un universo diferente”, dijo Brownlee.

Los primeros indicios estiman que la Stardust recolectó al menos 2 300 partículas del cometa, cada una de las cuales mide 15 o más micrómetros (un tercio del diámetro de un cabello humano), según informó el investigador de la Universidad de Chicago encargado de la construcción de uno de los instrumentos científicos.

Los científicos están particularmente entusiasmados con la posibilidad de comprobar si alguna de las partículas del cometa contiene trazas del material de la nube de polvo original, lo cual podría aportar muestras de la materia prima de la creación del sistema solar, hace 4 800 millones de años.

Se cree que los cometas han cambiando relativamente poco desde su formación, ya que en su gran mayoría se ubican lejos del calor del sol, en una zona perpetuamente helada situada más allá de la órbita de Neptuno.

Tras entregar su cápsula de retorno, que aterrizó gracias a un paracaídas, la sonda Stardust fue colocada en una órbita solar hasta que la NASA sopese sus opciones para un segundo encuentro cometario. No podrán devolverse más muestras, pero la sonda posee cámaras y otros instrumentos adecuados para estudios de aproximación.

Se espera que los primeros resultados científicos de la misión Stardust vean la luz el mes que viene.


Fuente noticia: Discovery Channel

Traducido por Miguel Artime para

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