¿Galaxia de materia oscura?

Resumen – (Jueves 12 de Enero de 2006) Los astrónomos piensan que podrían haber encontrado una “galaxia oscura”, que no tiene estrellas y no emite luz. Aunque la galaxia en sí misma, localizada a 50 millones de años luz de la Tierra, es prácticamente invisible, contiene una pequeña cantidad de hidrógeno neutro que emite ondas de radio. Si los astrónomos están en lo cierto, esta galaxia contiene10 000 millones de veces la masa del Sol, pero solo un 1% de su hidrógeno – el resto es materia oscura.

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Los chorros de gas de hidrógeno neutro entre NGC 4254 y VIRGOH1 21. Crédito de la imagen: Observatorio de Arecibo

Las nuevas pruebas de que VIRGOHI 21, una misteriosa nube de hidrógeno en el Cúmulo de Virgo a 50 millones de años luz de la Tierra, es una Galaxia Oscura, no emite ninguna luz de estrellas, fueron presentadas hoy en la reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Washington, D. C. por un equipo internacional liderado por los astrónomos del Observatorio de Arecibo de la Fundación Nacional de Ciencia y de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido. Sus resultados no solo indican la presencia de una galaxia oscura sino que explican la antiguo misterio de su extrañamente alargada compañera.

Las nuevas observaciones, hechas con el Radio Telescopio de Sístesis Westerbork en los Países Bajos, demuestran que el gas hidrógeno de VIRGOHI 21 parece estar rotando, lo que implicaría una galaxia oscura con aproximadamente unos 10 000 millones de veces la masa de nuestro Sol. Solo un uno por cierto de esta masa ha sido detectada como hidrógeno neutro – el resto parece ser materia oscura.

Pero esto no es todo lo que revelan los nuevos datos. Los resultados pueden también resolver una larga duda sobre otra galaxia cercana. NGC 4254 está torcida, con uno de sus brazos espirales mucho más largo que el resto. Esto es habitualmente causado por la influencia de una galaxia compañera, pero nadie había podido encontrarla hasta ahora – el equipo piensa que VIRGOHI 21 es el culpable. El Dr. Robert Minchin del Observatorio de Arecibo dice; “La teoría de la Galaxia Oscura explica tanto las observaciones de VIRGOHI 21 como el misterio de NGC 4254”.

El gas de NGC 4254 está siendo arrancado por la galaxia oscura, formando una conexión temporal entre las dos y alargando el brazo de la galaxia espiral. Cuando VIRGOH1 21 se mueva, las dos se separarán y el inusual brazo de NGC 4254 se relajará hasta hacerse igual a sus compañeros.

El equipo ha sopesado muchas otras posibles explicaciones, pero han encontrado que solo la teoría de la Galaxia Oscura puede explicar todas las observaciones. Como dijo el Profesor Mike Disney de la Universidad de Cardiff, “Las nuevas observaciones hacen incluso más difícil escapar a la conclusión de que VIRGOHI 21 es una Galaxia Oscura”.

El equipo espera que este sea el primero de muchos de estos descubrimientos. “Vamos a seguir buscando más Galaxias Oscuras con el nuevo instrumentos ALFA del Observatorio de Arecibo”, explica el Dr. Jon Davies de la Universidad de Cardiff. “Esperamos encontrar muchas más en los próximos años – ¡es un momento excitante!”

Fuente Original: PPARC News Release

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