¿Ha descubierto SETI 234 civilizaciones extraterrestres?

¿Es creíble que 234 civilizaciones ET hayan decidido apuntar, casi todas al mismo tiempo, hacia la Tierra utilizando pulsos de láser? Esta es la pregunta que surge después de las sorprendentes señales que han encontrado un par de físicos y astrónomos. Los miembros del programa Seti se están preparando para su estudio.

En una esfera de unos 1.000 años luz de radio, con el centro en nuestro Sol, hay cerca de un millón de estrellas que son similares a éste. Ahora sabemos que los planetas potencialmente habitables son comunes en la Vía Láctea. Por tanto, parece difícil escapar a la conclusión de que la vida debe estar también muy extendida. Pero en cuanto a la aparición de la inteligencia, e incluso más, de una civilización tecnológicamente avanzada, sigue siendo difusa del todo y sólo entra dentro del campo de la especulación. En el actual momento, en realidad nada ha cambiado desde que se propuso la ecuación de Drake para estimar el número de civilizaciones de este tipo, con las que podríamos comunicarnos por radio.

Sin embargo, es posible que las civilizaciones ET no pretendan informar o comunicarse mediante ondas de radio, pero los pulsos de láser en el espectro visible pueden serlo. La suposición es vieja, ya que fue formulada por Schwartz y Townes en 1961, un año después de la invención del láser por Townes y dos años después de que Cocconi y Morrison hubiesen propuesto el concepto básico del programa Seti. Que ha disfrutado de un renovado interés en los últimos años en el contexto, de lo que se llama lógicamente, Seti óptico.

Carl Sagan fue un gran astrobiólogo y excelente divulgador de la ciencia. También fue un científico planetario que participó en la exploración de Venus, Marte, Júpiter y Saturno. © Imagen: NASA

Y, obviamente inspirados por esta idea, dos físicos de la Universidad Laval en Quebec se han subido a la ola creada por la iniciativa de avanzar el proyecto, que consta de dos partes. La primera y más importante es la escucha avanzada. Para intentar detectar las emisiones de civilizaciones ET en las ondas de radio, sino también en la forma de pulsos de láser. Ha sido puesto en práctica, sin éxito, con la enigmática estrella Tabby (KIC 8.462.852).

¿234 civilizaciones ET desarrolladas, o un sesgo instrumental?

A pesar de ello no hay que preocuparse, Ermanno Borra y Eric Trottier, tal como explican en un artículo presentado en arXiv, comprobando los datos recogidos por el famoso Sloan Digital Sky Survey (SDSS) alrededor de 2,5 millones de estrellas, buscaron los espectros de las estrellas de tipo solar con características que revelarían pulsos de láser destinados a la comunicación interestelar. Con los láseres, ya disponibles, como el del Helios en Livermore National Laboratory, se ha demostrado que podíamos ser nosotros mismos los que nos indicásemos fácilmente en una esfera con un radio de 1.000 años luz. Una civilización ET más avanzada, por tanto, no debería tener ningún problema, ni tecnológico ni desde el punto de vista energético para alcanzar aún mayores distancias.

Borra y Trottier encontraron finalmente señales sorprendentes en 234 estrellas. Piensan que han descartado varias posibles desviaciones que, naturalmente, podrían explicar estas señales. Sus colegas de Escucha avanzada (en inglés Breakthrough Listen), por su parte, no están del todo convencidos, tal como explican en un comunicado. Para ellos, lo más probable son los errores en los instrumentos, pero como que quieren tener la conciencia tranquila, se están preparando para observar las estrellas con otro instrumento, el telescopio buscador automatizado Planet en el Observatorio Lick en California. Si hay de hecho un problema en los instrumentos de SDSS, las señales atípicas deberían desaparecer en el otro telescopio. E incluso si persisten, puede que esto sea un efecto de la mala interpretación de la señal recibida.

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